Pour la première fois, la revue scientifique ‘Nature’ a inclus une entité non humaine dans sa liste annuelle des personnalités qui ont façonné le cours de la science. La publication a décidé d’ajouter ChatGPT au modèle d’intelligence artificielle, conçu pour imiter le langage humain, en reconnaissance de « la manière profonde » dont cette technologie « influence le développement et le progrès de la science ». Parmi ses réalisations, la prévision de la structure de presque toutes les protéines connues ou l’amélioration des prévisions météorologiques.

Créé par des chercheurs d’OpenAI à San Francisco, Californie (USA), ChatGPT a été construit sur un réseau de neurones comportant des centaines de milliards de paramètres et entraîné, pour un coût estimé en dizaines de millions de dollars, sur un corpus géant de livres et de documents en ligne. Son lancement en tant qu’agent de dialogue libre en novembre 2022 a eu un impact profond. L’application compte déjà plus de cent millions d’utilisateurs mensuels à travers le monde et se place à la pointe de la course à l’intelligence générative. « Leur influence se fait sentir dans toute la société », explique Richard Monastersky, rédacteur en chef de « Nature ».

Mais en plus, ChatGPT et d’autres programmes d’intelligence artificielle (IA) générative « changent la façon dont les scientifiques travaillent », note le magazine. Le nombre de domaines de recherche touchés par cette technologie est en augmentation, comme la description du repliement de presque toutes les protéines décrite par la science (fondamentale pour comprendre le fonctionnement de la vie), la prévision météorologique et le climat à plus long terme (pourrait être très utile pour identifier conditions qui provoquent des événements extrêmes, tels que des ouragans, des sécheresses ou des incendies) ou un diagnostic médical. Pour certains chercheurs, ces applications sont également devenues de précieux assistants de laboratoire, pour aider à résumer ou à rédiger des manuscrits ou du code.

Bien entendu, la technologie est également dangereuse. « Les agents conversationnels automatisés peuvent aider les tricheurs et les plagiaires ; S’ils ne sont pas contrôlés, ils pourraient contaminer de manière irréversible le puits de la connaissance scientifique », soulignent-ils dans ‘Nature’.

« La révolution a commencé et il n’y a pas de retour en arrière », affirme la publication, à laquelle participe également le scientifique en chef d’Open AI, Ilya Sutskever, qu’ils considèrent comme un « visionnaire » de l’IA. Le chercheur a été reconnu pour son rôle central dans le développement de ChatGPT et des grands modèles linguistiques qui l’alimentent. Également pour leur intérêt à garantir la sécurité lorsque les systèmes d’IA sont « beaucoup plus intelligents que nous ». Cette lutte entre contrôle commercial et contrôle moral aurait pu voir Sutskever jouer un rôle décisif en novembre lorsqu’il a participé au limogeage puis à la réembauche du PDG d’OpenAI, Sam Altman.

L’Inde atteint la Lune

Au-delà de l’intelligence artificielle, la liste « Nature » met en lumière des chercheurs et des personnalités qui ont franchi des étapes importantes au cours de l’année écoulée. Kalpana Kalahasti, directeur associé de la mission Chandrayaan-3 de l’agence spatiale indienne, a contribué à la réalisation du premier atterrissage réussi de l’Inde sur la Lune. Le vaisseau spatial a atteint le pôle sud lunaire inexploré, où les scientifiques pensent qu’il existe d’abondantes réserves d’eau sous forme de glace. Physique Annie Kritcher, concepteur principal de l’US National Ignition Facility, a développé des expériences qui, pour la première fois, ont réussi à déclencher une réaction de fusion nucléaire qui génère plus d’énergie qu’elle n’en consomme, une étape essentielle pour parvenir à recréer l’énergie des étoiles, propre, durable et quasiment inépuisable. De son côté, le biologiste Katsuhiko Hayashi de l’Université d’Osaka au Japon et son équipe ont pour la première fois produit des souriceaux à partir de cellules de deux souris mâles. La nouvelle a surpris ses collègues. « Je suis tombé de ma chaise », déclare Robert Gilchrist, biologiste de la reproduction à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney, en Australie, dans « Nature ». « C’est une réussite scientifique incroyable. »

La liste de cette année comprend également deux personnes qui se sont attaquées à des problèmes aux conséquences mondiales. Marina Silvale ministre brésilien de l’Environnement, a pris des mesures politiques qui ont contribué à réduire la déforestation en Amazonie, la plus grande forêt tropicale du monde, après une augmentation alarmante ces dernières années. Eleni Myrivilile premier directeur mondial de la chaleur à ONU-Habitat, aide les pays à se préparer aux impacts destructeurs du changement climatique.

Cancer et Ozempic

De même, la publication inclut des avancées clés en biomédecine. Le médecin Halidou Tintodirecteur de l’unité de recherche clinique Nanoro au Burkina Faso, a dirigé les essais cliniques pour obtenir le vaccin R21 contre le paludisme, le deuxième contre cette maladie qui a été approuvé et qui pourrait éviter des millions de décès en Afrique. Thomas Powles, chercheur à l’hôpital St. Bartholomew de Londres, a réalisé d’importantes avancées dans le traitement du cancer de la vessie et d’autres types de tumeurs. Ses résultats étaient si bons qu’au début il pensait même que cela n’était pas possible et qu’il avait commis une erreur. L’histoire de la biochimie Svetlana Mojsov Il s’agit de rechercher la justice. Le chercheur, aujourd’hui à l’Université Rockefeller de New York, a joué un rôle crucial il y a plusieurs décennies dans la découverte du GLP-1, l’hormone qui supprime l’appétit et qui est à l’origine des médicaments anti-obésité actuels, tels que Ozempic. Ces médicaments ont permis de récolter des millions de dollars et des applaudissements pour leurs découvreurs, mais personne ne se souvient de Mojsov. Cette année, la scientifique s’est battue pour que ses contributions soient reconnues. « Tout ce que j’essaie de faire, c’est de clarifier le dossier scientifique », dit-il.

La liste comprend également James Hamlin, physicien à l’Université de Floride à Gainesville, qui a identifié des failles dans une étude apparemment sensationnelle sur la supraconductivité à température ambiante publiée dans la même revue « Nature ». Tous les supraconducteurs connus doivent être maintenus extrêmement froids ou à haute pression pour fonctionner. Celui qui fonctionne à température et pression ambiantes pourrait permettre de merveilleuses applications : des aimants pour l’imagerie par résonance magnétique (IRM) qui ne nécessiteraient pas de refroidissement coûteux, ou des équipements et des puces informatiques très efficaces. Cependant, Hamlin a identifié les erreurs dans l’article et ses auteurs ont dû le retirer.

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